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Le naturaliste Alexander von Humboldt, «inventeur» de l’écologie?

À l’époque où les humains expérimentent les premières ascensiones en balloon, les premières navigations à vapeur sur l’eau et où les premières ingénieurs invent les trains, les explorers européens sillonnent la planète pour remplir les terrae incognitae of the map of the world. Between 1780 and 1830, remark tracent-ils leurs sillons ? Par les moyens les most rudimentaires: la navigation et la marche. La carte du monde qui se dessine dans les cupboards des topographes est celle de scientifiques qui relient les étoiles à la Terre, et usent de la triangulation pour étaler sur des feuilles leurs calculs.

Ces passionnés de la mesure, ces technicians offernt leurs companies aux pouvoirs politiques avides de connaître les richesses de leur sous-sol et de dessiner des frontières. Ces aventuriers n’ont peur de rien. On the finish of the XVIIIand siècle, la rugosité du monde physique ne lève pas les doutes. Le ciel a bien été vidé de ses divinités par les Copernic, Galilee et autre Newton, mais la Terre? The oceans? The mountains? Les forêts? Qui peut bien explicer par une physique raisonnée remark fonctionne cette machine très complexe qu’est la planete Terre?

The Earth as a residing organism

Celui qui veut donner le primer récit d’une Terre como un organisme vivant, c’est Alexander von Humboldt. Contrairement à Christophe Colomb ou Isaac Newton, Humboldt n’a pas découvert de nouveaux continents, il n’a pas formulated de nouvelles lois de la physique, mais il apporte une nouvelle imaginative and prescient du monde. Et à ce titre, pour Juliette Grange, il est bien le pere de l’écologie.

Selon sa biographe Andrea Wulf, ses idées sont devenues si courantes qu’il a disparu derrière leur évidence. Pour comprendre la severe crise écologique actuelle, nous avons besoin de Humboldt. Déjà in 1801, the savant allemand percevait combien les humains étaient able to « ravager » la Terre. « The final equilibrium qui règne au milieu des perturbations is the results of an infinite variety of mechanical forces and chemical points of interest that sway collectively by others ». La Terre, poursuivait-il, est «une entité naturelle mue et animée par une même impulsion».

Oublié à la fin du XIXᵉ siècle

Alors qu’Alexander von Humboldt a été adulé de son vivant, il a été oublié à la fin du XIXand siècle. In France où il a pourtant passé plus du tiers de sa vie de él, il était très proche de tous les scientifiques sans appartenir au monde académique et il refusait tout poste de responsabilité. L’historien David Blankenstein pense qu’il fait partie de « ces nombreux Allemands effacés de la perspectiva française après la défaite de 1871 » alors qu’il est pour l’Américain Ralph Waldo Emerson « l’homme le plus connu de son époque après Napoleon ».

Il a donné son nom à un célèbre courant marin dans le Pacifique, à de multiples chains de montagnes en China, en Afrique du Sud, en Océanie, au Mexique et au Venezuela, à des dizaines de rivières, des chutes d’eau, des parcs, des geysers et des baies. On trouve son nom jusque sur la Lune avec une Mare Humboltianum. Plus d’une dizaine de villes (treize en Amérique du Nord) et des comtés lui empruntent leur nom. Un nom qu’on retrouve sur environ treis cents plantes et cent animaux, ainsi que sur des dizaines de minéraux. Alexander von Humboldt reminded him of the world of toponyms commemorating a reputation, dépassant all of the presidents, the rois, the savants – and compris Léonard de Vinci et Louis Pasteur, Newton et Einstein – et les artistes.

Dans sa longue vie quasi biblique – il meurt à l’âge de quatre-vingt-dix ans –, il a passé l’essentiel de son temps à se confrontar au monde physique pour connaître la Terre. If the maitres du monde colonial du XIXand siècle, les Anglais l’empêchent de mettre le pied en Asie du Sud et du Sud-Est où il aurait aimé explorer l’Himalayas, il parvient à réaliser deux grands voyages. Seoul, the primary group from 1799 to 1804 with the appaui du roi d’Espagne Charles IV, an expedition that lasts 5 years sous les tropiques de l’Amérique latine. One different lui is proposed by the Russian Tsar Nicholas Ier in Asie du Nord-Est jusqu’au pied de l’Altaï durant sept mois in 1829.

A journey fondateur

Le récit de son premier voyage a connu une postérité exceptionnelle; Il a enrichi toute la vie de Humboldt. Kenneth White thought that ce n’était ni une aventure, ni un vagabondage mais un vrai « plan de travail, un plan de vie ». Le récité detallé de ces Voyages dans l’Amérique équinoxiale impressed by jeunes savants like Charles Darwin qui a payé sa dette envers Humboldt en le citant autant que potential.

This expedition n’a cessé d’être analysée, tant elle est dense et ambitieuse. Avec la crise écologique actuelle, elle a gardé toute son actualité. Son heure pourrait être à nouveau venue. Humboldt n’a-t-il pas, à partir de ses observations de él du lac Valencia au Venezuela en 1800, peste contre les dégâts causés par les plantations coloniales? Il y déplorait la sterilization des sols liée à une deforestación brutale, la disparition de la végétation liée à un utilization intensif de l’eau.

Il y voyait ce qu’on appelle aujourd’hui une boucle de rétroaction destructive, avec la forêt tropicale jouant un rôle central dans le cycle de l’eau et le réchauffement international provocé par la perturbación de ce qu’on appellera au XXand Siècle le cycle géochimique du carbone. N’est-ce pas là formular, de manière limpide, le rôle des activités humaines dans le changement climatique qui a ouvert une nouvelle ère dans le temps géologique qu’on appelle l’anthropocène?

« Chaque canton du globe is the reflection of the whole nature »

Humboldt s’est donné de considérables moyens strategies pour parvenir à son objectif automotive, dit-il, «mon consideration est l’harmonie des forces concurrentes, l’affect de l’univers inanimé sur le règne animal et végétal. » Il lui faut traquer et nommer ces « forces ». Dans l’Amérique tropicale, il ne visita aucun lieu sans noter sur ses carnets l’évolution de la température, la pression et l’électricité de l’air, la température d’ébollition de l’eau, les mélanges gazeux atmosphériques, le magnetic shampoo, blue sky, plant species, animals and leurs associations, in addition to rocks. Tout en s’émerveillant des landscapes, he behaves like a doctor who aurait sorti ses devices du laboratoire.

For Jérôme Gaillardet, il va plus loin que nos sens communs, il «mathématise» le monde pour imaginer une physique du globe, en mettant en relation ses mesures des gradients dans l’espoir de faire naître des relations causales. « Chaque canton du globe is the reflection of the whole nature » écrira Humboldt dans Cosmos. Compared to the world map of the magnetic champagne that avait établie avec celle révélée aujourd’hui – avec l’aide des satellites –, on est bluffé par l’accuracy des mesures de cet Eratosthène du XIXand siècle.

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Throughout his Parisian years, Alexander von Humboldt lives in a magical triangle of the Latin Quarter, between the Observatoire, the Institute and the Museum, visiting or touring with the scientific committees that embrace Monge, Homosexual-Lussac, Cuvier, Berthollet, Arago, Thénard, Vauquelin, eux-mêmes rappelant les filiations d’avec les Lavoisier, Lamarck, Chaptal, Jussieu, Delambre, Laplace… Il ne manque pas une séance de la classe des sciences de l’Institut de France, où il ne fait pas moins de trois lectures dans le courant de 1798 et l’Académie des sciences lui rend un solennel hommage en 1806. L’année suivante, Humboldt et Bonpland offernt au Museum de Paris quarante-cinq caisses de plantes sèches, soit six mille échantillons et ils commencent la rédaction de leur Voyage aux régions équinoxiales du Nouveau Continent, eleven volumes in-folio et quatre cents gravures et soixante-dix cartes.

Alexander von Humboldt savait «battre du tambour», ce qui pour le germaniste Christian Helmreich, «fait partie du métier d’intellectuel». En vibrionnant dans les salons les plus huppés de Paris, en conseillant les rois de France et de Prusse, en organisant des grandes conférences ouvertes à tout public à Berlin, il savait installer des paisages par une parole sensible, élaborer une géographie d’auteur. Sensible orateur, personne n’osait polemiquer avec lui.

Humboldt a été formedé par l’élite allemande, from Goethe to Werner. Mais du fait des origines françaises de sa mère de él, Marie-Elisabeth Colomb, il écrit une grande partie de son œuvre de él en français, dans une langue qui lui permet de mieux exprimer ses idees «géopoétiques». À cette époque, le romantisme allemand est très prégnant. Mais il est marqué par les conceptions mecanistes et vitalistes, la croyance en la raison et cette « machine de guerre » qu’est l’Encyclopédie des Lumières françaises. Cela lui donne un esprit très clair et Kenneth White ajoute une « vigueur de pensée, un encyclopédisme éclairé, un élan transnational et un désir d’unité ». Il confine les idees des religions dans ce qu’on nomme à l’époque les « traités de mœurs » et qu’il appelle, non sans ironie « les petits romans historiques » or encore « les rêves géologiques comme ceux d’une genese de the Earth ».

Humboldt et Bonpland au pied du Chimborazo in Équateur.
Hermann Buresch/RMN-Grand Palais

Sans avoir integré no scientifique establishment, il n’en a pas moins échangé avec des centaines de chercheurs dans le monde entier. Il parvient à élaborer la notion de système dynamique dans lequel totally different compartments interagissent et concourent à la stabilité de l’ensemble. Pour Jérôme Gaillardet, «on n’est pas si loin de la manière dont les primers chimistes Lavoisier, Bersélius, Bischof, Ebelmen… et le premier des géochimists Vladimir Vernadsky commenced à décrire les cycles à la floor de la Terre […]. Humboldt est arrivé trop tôt pour voir dans le recycling de la matière sur la Terre, a des mécanismes liant amongst them the choses qu’il a observées, mas il a clearly impressed Vernadsky et, dans sa lignée de él, Lovelock, le père de the Gaïa theorie ».

Protect the commons

C’est ainsi qu’Alexander von Humboldt est un savant à relire aujourd’hui. Pour entrer dans la complexité de sa pensée de él, le Voyage in America Equinoxiale – dont nous racontons ici les thematic physiques – est la meilleure porte potential. Automobile Humboldt seizes the oceanic and fluvial routes, the franchise of the hills within the equatorial Andes the place the volcanic sommets gravitate, the cross of the deserts within the evergreen forest and the black sommets. Hydrologist, geologist, volcanologist, ecologist, poses the query of the perenniality of this tremendous movie of the globe on the laquelle of our lives that the geochimistes name “the essential zone”.

Remark protect ces biens communs que sont l’eau, l’air, les sols? Nous ne sommes plus dans les faits scientifiques pour comprendre la planete Terre. Nous sommes dans les valeurs morales ou politiques. Nous sommes entrés dans l’anthropocène…

Geographie des plantes equinoxiales : Tableau physique des Andes et pays voisinsAlexander von Humboldt (creator), Aimé Bonpland (creator), Anne-Charlotte de Schönberg (dessinateur), Louis Bouquet (graveur), 1805.
St. Louis Missouri Botanical Backyard, Peter H. Raven Library

dans ses Tableaux de la nature, livre qu’il chérisait parmi tous ceux qu’il a écrits, he explains that « the forces of nature « coopèrent », en voulant à la fois have interaction the creativeness, the connaissance des choses dans leurs configurations cachées et relations plastiques profondes et, in tremendous, enrich the life pair of nouvelles idees. For Kenneth White, “Humboldt is a scientist, an mental who has a imaginative and prescient.” L’homme fait partie de la nature. Sa imaginative and prescient englobante de él fonde son voyage de él dans les terres tropicales et son projet de Cosmos, au terme de sa vie de él, qui nous mène des canyons aux étoiles et aux planetes.


Gilles Fumey is the creator of Alexandre de Humboldt, l’eau et le feuGenève, Ed. Double-Ligne, 2022.

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